Animales exóticos/Felinos







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*Introducción*
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Introducción

El Orden Carnívora comprende unas 231 especies, incluidas en las 7 familias en que se divide este grupo. Se los encuentra en todos los continentes, excepto la Antártida, la Isla de Madagascar y Oceanía. Casi todos los representantes de este orden se alimentan de otros animales que suelen capturar por si mismos siendo los máximos predadores por excelencia en todas las cadenas alimentarias. Todos presentan 4 caninos muy desarrollados, descendiendo de un mismo antepasado común con el 4to premolar superior y 1er molar inferior ( muelas carniceras) adaptados para desgarrar y cortar la carne. Solo las especies más predadoras conservan esta característica hoy en día. Por ejemplo el Panda Gigante Ailuropoda melanoleuca presenta estas muelas mucho mas planas, totalmente adaptadas para moler y triturar el Bambú, el cual constituye su principal alimento.

Dentro de este orden son los felinos ( Familia Felidae) los más carnívoros y más increíbles y fascinantes cazadores, siendo siempre algún gato el mayor carnívoro dentro de una comunidad. Existen aproximadamente unas 36 especies y un variable numero de géneros según los distintos autores.

Todos los felinos clavan sus colmillos entre las vértebras cervicales y médula espinal para matar a sus presas. También presentan fusionados varios huesos del carpo, garras retráctiles, característica compartida únicamente con la familia Viverridae-, un sentido del olfato no muy desarrollado, una gran capacidad de visión nocturna - la cual es 6-8 veces mayor que la de los humanos, la articulación craneo-mandibular imposibilitada de realizar movimientos de lateralidad, un importante desarrollo de la audición, colas muy largas, columna vertebral muy flexible, bullas timpánicas muy desarrolladas, etc. . Existe una gran variación en el tamaño de los felinos, siendo las especies mayores hasta 200 veces mas grandes que las menores, pero muy poco diferentes en otros aspectos.

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Origen

Los felinos se remontan a unos 55-25 millones de años, entre el Eoceno y Oligoceno, a partir de unos mamíferos muy pequeños que ya presentaban muelas carniceras y que dieron origen a todos los carnívoros: los Miacidos. A partir de la gran diversidad de mamíferos herbívoros durante ese periodo se produjo una explosión en este orden dando origen a numerosas especies, las cuales se dispersaron por casi todos los continentes. De esta manera la familia Felidae se origino hace unos 35 millones de años, siendo su representante conocido de mayor antigüedad un pequeño mamífero de cuerpo alargado llamado Proailurus. Desde entonces los felinos no han sufrido cambios de importancia.

Esta Familia se dividió en dos subfamilias: La Machairodontinae, extinguida hace unos 10000 años, a la que pertenecían los felinos dientes de sable y la Felinae, quienes surgieron a fines del Mioceno, coincidiendo con el aumento de los espacios abiertos, dando origen a todos los felinos existentes hoy en día. Otro grupo de carnívoros del tipo dientes de sable, los Nimravidos, evolucionaron paralelamente a los felinos, con una apariencia similar a los felinos dientes de sable pero sin estar emparentados con estos últimos, constituyendo esto un ejemplo de convergencia evolutiva. Los Nimravidos diferían de los verdaderos felinos en algunas caracteres anatómicos del cráneo ( proceso coronoides mandibular muy reducido, ausencia de un doble tabique óseo en la bulla timpánica, etc. . Otras especies que poseían dientes de sable pueden encontrarse en marsupiales ya extinguidos ( Thylacoleo sp y Thylacosmilus sp) , siendo también un ejemplo de convergencia evolutiva .

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Características

Ciertas características de los felinos son reales adaptaciones y herramientas para lograr su principal cometido: la captura de sus presas. Todos presentan uñas largas y afiladas. Su cuerpo es largo y elástico otorgándoles junto a su muy flexible columna vertebral una gran agilidad. Todos poseen garras retractiles, envueltas en un pliegue de piel que las protege del desgaste. Su lengua presenta papilas corneas, de disposición y numero variable según la especie, que les permiten separar la carne de los huesos. Los dientes caninos son los que les sirven para matar a sus presas, los incisivos son utilizados para separar los restos de carne de los huesos, mientras que las muelas, principalmente las carniceras, son las que utilizan para cortar los grandes pedazos. Los felinos requieren altos niveles de Nitrógeno en su dieta, siendo la leche de los felinos una de la mas alta en niveles de proteínas de los mamíferos. Su sistema digestivo es bastante simple con un ciego rudimentario y un intestino grueso muy corto dado que muy raramente incorporan vegetales en su alimentación, evitando ingerir los intestinos de sus presas.

Los ojos de los felinos son grandes en relación al cráneo, siendo mas notorio en las especies nocturnas . Pueden dilatar su pupila hasta 3 veces más que los humanos. En su retina hay un predominio de bastones sobre conos lo que les otorga una mayor capacidad de visión cuando la luz es escasa. Presentan una baja sensibilidad a diferentes longitudes de onda lo que les otorga una pobre visión en color.

El oído de los felinos esta capacitado para captar los sonidos de alta frecuencia que emiten sus presas (hasta 70 Khz) mientras que presentan en relación a los humanos una menor capacidad para captar los sonidos de baja frecuencia. Todos los felinos presentan un gran desarrollo de la ampolla timpánica y pabellones auditivos móviles.

Una característica llamativa es su pelaje, el cual suele ser de colores pardos, leonados, grises, no siendo raro encontrar formas melánicas. Presentan generalmente rayas, manchas, círculos, etc. lo que les permite pasar desapercibidos entre la vegetación al acecho de sus presas. La mayoría de los felinos cazan y viven en forma solitaria, aunque algunas especies practican la caza en forma cooperativa.

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Alimentación

Los felinos al estar ubicados en el extremo mas alto de la cadena alimentaría no suelen tener predadores. Su dieta incluye desde pequeños invertebrados e insectos, anfibios y reptiles, peces, aves y mamíferos. Los felinos pequeños suelen capturar presas menores a los 2 Kg. de peso mientras que los felinos mas grandes consumen presas mayores. Otra forma de evitar la competencia intraespecífica en una misma área es cazando en diferentes momentos del día . En algunas áreas donde pueden coexistir 4-5 especies distintas los felinos consumen hasta un 80 % de la biomasa existente. Los felinos siempre representan al carnívoro de mayor tamaño dentro de una comunidad. Se caracterizan por realizar caza al acecho, tras lo cual realizan unas cortas carreras. Sujetan a sus presas con las garras y le clavan los dientes en el cuello para matarlas. La mayoría son de hábitos terrestres existiendo también especies que son muy buenas trepadoras al extremo de perseguir a sus presas entre los árboles.

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